Приемы приготовления еды, влияющие на ее качество, а значит, и на здоровье  – это не изобретение современности. Рассмотрим ее самые ранние и распространенные технологии.

По-видимому, обработка пищи уже применялось архаичным человеком раннего и среднего плейстоцена. В то время первые виды рода Homo возникли более или менее последовательно (Homo habilis  и  Homo erectus) и характеризовались увеличением размера мозга и тела по сравнению с предшествующими австралопитеками.

Анатомическая эволюция сопровождалась увеличением потребности в метаболической энергии в состоянии покоя – требовалась повышенная калорийность пищи. Предполагается, что помимо более высокой калорийности продуктов животного происхождения, таких как мясо, применение нетермической пищевой обработки, такой как измельчение, резка или сушка на солнце способствовали повышению качества питания архаичных людей.

Независимо от того, какая еда была в их меню, она определенно была «минимально обработана». Сырая пища требует анатомической спецификации (например, челюсти или пищеварительного тракта), которая отсутствует у людей: напротив, наблюдается адаптация к приготовленной пище.

С определенного этого момента термическая обработка стала критически важной для потребностей человека в энергии. Ясно, что с помощью огня сырое мясо и падаль стали съедобными, безопасными и вкусными. Кроме того, диетическое качество зерна, клубни, бобовые и другие растительные продукты становятся полезнее и вкуснее от приготовления.

Есть признаки использования огня, которое восходит к 1,8 миллиону лет назад, хотя интерпретация результатов африканских и восточноазиатских археологических раскопок не бесспорна. Однако, по-видимому, широко признано, что регулярное использование огня появилось в северных широтах примерно 400 000–300 000 лет назад.

Приблизительно с того времени неандертальцы населяли обширные части юго-западной и центральной Европы и Азии – они считаются «искушенными пользователями» огня. Неандертальцы использовали различные растительные продукты, такие как зерновые и бобовые, путем приготовления пищи, дополняя животную диету.

Генетические доказательства, в то же время, предполагают, что приготовление пищи предшествовало расхождению современного человека с архаичным, и это произошло намного раньше, чем предполагают археологические данные. Важно отметить, что среди растительных остатков, раскопанных на памятниках среднего палеолита на Ближнем Востоке (примерно 50 000 лет назад).

Со временем обработка пищи изменялась, трансформируясь от использования палеолитических каменные инструментов, сушки на солнце и поджаривания на костре до иных форм. Считается, что с течением времени три основных социально-экономических перехода привели к эволюции пищевой промышленности.

Первым таким событием, был переход от охотников-собирателей к скотоводству и земледелию 15 000–10 000 лет назад. В результате, рацион человека изменился в сторону увеличения внимания к молочным продуктам, и крупам. Семена, которые использовались, проходили отбор в течение нескольких тысяч лет, и, вероятно, столько же длилось приручение коз и овец. Помимо выращивания зерновых и раннего производства молока, появились традиции заквашивания пищи, выпечки хлеба и изготовления сыра. Предполагается, что самые старые археологические свидетельства пивоварения и приготовления хлеба говорят нам о том, что это произошло 13 000 лет назад, в то время как производство сыра началось в Европе приблизительно 8000 лет назад.

Помимо выращивания сельскохозяйственных культур и земледелия, приобрели значение хранение и консервация продуктов питания. В период неолита доисторические европейские и китайские общества основали первые солеварни (5000–6000 лет назад), и с тех пор соль стала важнейшим продуктом питания и консервантом на протяжении нескольких тысячелетий.